Stor olje blir til alger

To av Craig Venters nylige lidenskaper har vært å finkjemme jorden for mikrober og andre små skapninger som avslører livets mangfold, og å skape og redesigne selve livet gjennom syntetisk biologi.

Vokser grønt : Synthetic Genomics og ExxonMobil samarbeider om utvikling av fotosyntetiske alger for å lage biodrivstoff.

Venter har aldri tenkt lite, og har heller ikke vært sjenert for å blande forskning og handel i sin søken etter å finansiere og fremme prosjektene sine. På 1990-tallet opprettet han Celera Genomics med over 1 milliard dollar i finansiering for å konkurrere med det offentlige prosjektet for å sekvensere det menneskelige genomet.



Det kommer et punkt, fortalte han meg en gang, når prosjekter trenger de store ressursene som er tilgjengelige i privat sektor for å skalere opp og gjennomføre. I dette tilfellet er målet å produsere et levedyktig alternativt brensel til petroleum og – bare muligens, insisterer han – å redusere det friske karbonet som spys ut i luften når petroleum brennes.

briller som lar deg se farger

Forrige uke, Det kunngjorde ExxonMobil en forpliktelse til å investere 300 millioner dollar over fem til seks år i Syntetisk genomikk , som Venter grunnla og nå leder som administrerende direktør, og å bruke ytterligere 300 millioner dollar på et komplementært internt algeprogram.

Støtten er å dra nytte av algenes evne til å effektivt transformere sollys til lipider som relativt enkelt kan omdannes til diesel, bensin og muligens til og med avanserte hydrokarboner som brukes til å produsere plast, kjemikalier og andre produkter.

Ved fatet gir algedrivstoff tre til fire enheter energi for hver enhet som brukes til å lage det - et forhold som nærmer seg petroleums 5-til-1-effektivitetsnivå. Forholdet for å lage etanol fra mais er bare 1,2 til 1, ifølge noen studier. Selv å lage etanol fra celluloseplanter som switchgrass, kan forskere oppnå bare et forhold på 2,5 til 1.

Venters selskap har utviklet stammer av biokonstruerte alger som øker produksjonen av lipider og i noen tilfeller kan produsere hydrokarboner direkte. Venter og Emil Jacobs, senior visepresident for R&D i ExxonMobil Research and Engineering, understreker imidlertid begge at selskapene deres vil samarbeide for å undersøke ethvert levedyktig alternativ for å presse alger inn i energikildenes store tid.

Siden forskning på algedrivstoff begynte på 1970-tallet ved Department of Energy – som en del av president Jimmy Carters forsøk på å utvikle alternative drivstoff etter oljesjokkene fra den tiden – har flere metoder dukket opp.

Først er et åpent damsystem som vokser alger ute i solen. Et annet er et lukket, solfritt system som mater karbon fra råstoff som sukkerrør til algeplanter i gjæringstanker. En tredje type er en bioreaktor med lukket system som bruker sollys.

er tid annerledes i rom

Syntetisk genomikk har favorisert prosesser som bruker sollys. De har også en tendens til biokonstruerte planter, men de vil også eksperimentere med naturlig forekommende alger som optimerer produksjonen og andre parametere. Forskere har søkt over hele planeten etter kandidatarter, sa Jacobs.

Så langt har konvertering av alger til drivstoff blitt prøvd i liten skala, og uansett hvilken prosess som brukes vil kreve bygging av massiv ny infrastruktur for vannforvaltning, råstoffforsyning, næringsstoffer, dyrking og transport, selv om algeolje kan raffineres ved eksisterende fasiliteter.

kunstig intelligens i utdanning

Alger kan dyrkes på land som ikke er egnet for matvekster, men ingen vet ennå hvordan man optimalt kan produsere de enorme mengdene alger som er nødvendige for å forsyne selv en liten brøkdel av verdens appetitt på drivstoff. En studie i 2004 ved University of New Hampshire konkluderte med at 30 millioner dekar – en plass på størrelse med South Carolina – ville være nødvendig for å dyrke nok alger til å tilfredsstille USAs transportbehov.

ExxonMobils investering kommer etter en mini-boomlet i fjor med investering i alger da oljeprisen skjøt i været. Andre oljeselskaper som Chevron, Royal Dutch Shell og BP har investert i alger. I fjor investerte Bill Gates' Cascade Investment Fund rapporterte 50 millioner dollar i Sapphire Energy, basert i San Diego.

Investeringene avtok betraktelig etter at oljeprisen falt, selv om det nåværende samarbeidet tyder på at flere investeringer vil komme. Department of Energy har nettopp annonsert at det vil investere 85 millioner dollar i stimulanspenger på avansert biodrivstoff som kan utvinnes fra alger og andre råvarer.

Hvis det lykkes, kan samarbeidet mellom Venters selskap og ExxonMobil bety en investering på milliarder av dollar, sa Jacobs-tall Craig Venter ikke har sett i et kommersielt foretak siden Celeras mest spennende dager på slutten av 1990-tallet.

Den satsingen ga eksepsjonell vitenskap, men var mindre vellykket som virksomhet. Tiden vil vise om denne siste høyrisiko-gambiten til en ny og lovende, men uprøvd, teknologi vil skape en revolusjon innen næringsliv og vitenskap eller vise seg å være så mye damavskum.

gjemme seg

Faktiske Teknologier

Kategori

Ukategorisert

Teknologi

Bioteknologi

Teknisk Politikk

Klima Forandringer

Mennesker Og Teknologi

Silicon Valley

Databehandling

Mit News Magazine

Kunstig Intelligens

Rom

Smarte Byer

Blockchain

Feature Story

Alumniprofil

Alumniforbindelse

Mit News-Funksjon

1865

Mitt Syn

77 Mass Ave

Møt Forfatteren

Profiler I Generøsitet

Sett På Campus

Alumnibrev

Nyheter

Valget 2020

Med Indeks

Under Kuppelen

Brannslange

Uendelige Historier

Pandemisk Teknologiprosjekt

Fra Presidenten

Forsidehistorie

Fotogalleri

Anbefalt