Døden av Range Fuels bør ikke dømme alt biodrivstoff

Denne måneden stengte Range Fuels, et av de første selskapene i en bølge av startups som lovet billig biodrivstoff laget av kilder som flis i stedet for mais, dørene for godt og ble tvunget til å auksjonere bort eiendelene.

Selskapet mislyktes av mange grunner, men den største ser ut til å være at teknologien viste seg å være for dyr, noe som eksperter sier ikke burde være en overraskelse, siden den var lik andre teknologier med velkjente problemer.

Range Fuels tjente på å være en tidlig pådriver i feltet, sier David Berry , en partner i venturekapitalfirmaet Flaggskipssatsinger . Den fikk mye oppmerksomhet, og derfor var den godt posisjonert for å samle inn en haug med penger. Realiteten var at teknologien ikke helt klarte å holde tritt med oppmerksomheten, sier han. Det førte til selskapets bortgang.



Range Fuels, som hadde planlagt å gjøre flis om til etanol, fikk betydelig oppmerksomhet i 2006, etter at president Bush i sin State of the Union-tale erklærte at USA var avhengige av olje og pekte på banebrytende metoder for å produsere etanol, ikke bare fra mais, men fra flis og stilker, eller vekselgress.

Året etter hadde Range Fuels mottatt et tilskudd på 76 millioner dollar fra det amerikanske energidepartementet og hadde brutt mark på et anlegg i kommersiell skala i Soperton, Georgia. Det var den planten designet å produsere 20 millioner liter drivstoff i året til å begynne med, og til slutt 100 millioner liter.

tjene penger i secondlife

På den tiden sa Range Fuels at anlegget kunne produsere drivstoff innen 2008, men det var fortsatt ikke ferdig i 2009, da det mottok en lånegaranti på 80 millioner dollar fra det amerikanske landbruksdepartementet for å hjelpe med byggingen. I tillegg til statlig finansiering, mottok selskapet over 150 millioner dollar i risikokapital gjennom historien.

Range Fuels-anlegget produserte noe metanol i 2010, men det gikk med tap, og det ble lagt ned i 2011. I desember 2011 hadde selskapet mottatt drøyt 40 millioner dollar av hele tilskuddet tildelt av DOE (resten var til kommer i neste byggefase). David Aldous, administrerende direktør i Range Fuels, sier at 37 millioner dollar av lånegarantien er utestående.

Range Fuels teknologi ligner på en prosess som lenge har vært brukt til å konvertere kull til flytende drivstoff. Det starter med et gassifiseringstrinn som bruker varme, trykk og damp for å gjøre flis om til en kombinasjon av hydrogen og karbonmonoksid kjent som syngass. Selskapet brukte deretter katalysatorer for å lage en kombinasjon av metanol og etanol. Den hevdet at ved å bruke en proprietær katalysator, og noe smart konstruksjon, kunne det gjøre den normalt dyre prosessen mer økonomisk.

Så tidlig som i 2007 reiste energieksperter røde flagg om teknologien (som Teknologigjennomgang notert her). Forskere ved National Renewable Energy Laboratory i Golden, Colorado, sa at deres forsøk på å skalere opp lignende teknologi hadde avslørt en rekke problemer.

de fire industrielle revolusjonene

Et mulig problem, sier Helena Chum , stipendiat ved NREL, er tjæredannelse under forgassingstrinnet, noe som har plaget lignende forsøk på gassifisering fra Georgia Pacific og andre selskaper. Selv om det er en liten mengde i eksperimenter, når du går inn i industriell produksjon, blir det enormt mye å forholde seg til, sier Chum. Problemet var kjent for forskere, sier hun, men teknologiutviklere ignorerer noen ganger forskningsresultater når de prøver å bevege seg raskt.

Chum sier at andre problemer kan oppstå fra gassifisering av biomasse - inkludert tilstedeværelsen av uorganiske urenheter og uregelmessige andeler av gassene som dannes, noe som krever modifisering av katalysatorer og prosesser, som alle kan være kostbare og tidkrevende.

når vil jeg dø prediktor

Noen kilder har antydet at kulturen hos Range Fuels fikk selskapet til å bagatellisere betydningen av tekniske utfordringer da det hastet med å skalere opp teknologien. Chum sier at det er vanlig. Vanligvis er utviklere optimistiske, så de går med veldig korte tidsrammer. Selv om selskapene har folk i staben som sier at det vil ta lengre tid, vil ikke investorene vente lenge, og noen ganger gjør heller ikke myndighetene det, sier hun.

Aldous sier at det største problemet Range Fuels møtte var å skaffe nok penger til å møte de tekniske utfordringene den sto overfor, spesielt midt i en lavkonjunktur. Han sier selskapet kun kunne få nok penger til å bygge anlegget i etapper, og at delanlegget måtte gå med tap.

Systemet for tilførsel av biomasse til forgasserne, som Range Fuels kjøpte fra en leverandør, kunne bare gi nok til å forsyne en av selskapets to forgassere, mens den andre sto stille. Dette betydde at vi tapte penger for hver gallon vi produserte; leverandøren trengte noen måneder på å redesigne systemet sitt, og det er grunnen til at vi la anlegget i møll, sier han.

I begynnelsen av 2011 kritiserte til og med Vinod Khosla, den fremtredende investoren som ga startfinansiering til Range Fuels og som hadde skrevet entusiastisk om selskapet i de første dagene, selskapets grunnleggende teknologi. Etter vårt syn virker den tradisjonelle veien for kjemisk katalyse av syngass til drivstoff (det være seg etanol eller Fischer-Tropsch-syntese) økonomisk utfordrende, skrev han i januar. Teknologier som Range som startet med kjemiske katalysatorer, må gå over til disse nyere gjæringsteknikkene.

Kommenterer i en nylig e-post til Teknologigjennomgang , bemerket Khosla imidlertid at det er typisk for mange av selskapene som søker ny teknologi å mislykkes. Naturen til ventureracet er at den beste teknologien (laveste kostnad, høyeste ytelse osv.) i hver teknologi gjør det veldig bra, noen klarer seg bra, og mange feiler fordi teknologien deres ikke var god nok, sier han.

Chum er enig. Vi bør ikke kalle svikt i ett selskap svikt i et felt, sier hun.

gjemme seg

Faktiske Teknologier

Kategori

Ukategorisert

Teknologi

Bioteknologi

Teknisk Politikk

Klima Forandringer

Mennesker Og Teknologi

Silicon Valley

Databehandling

Mit News Magazine

Kunstig Intelligens

Rom

Smarte Byer

Blockchain

Feature Story

Alumniprofil

Alumniforbindelse

Mit News-Funksjon

1865

Mitt Syn

77 Mass Ave

Møt Forfatteren

Profiler I Generøsitet

Sett På Campus

Alumnibrev

Nyheter

Valget 2020

Med Indeks

Under Kuppelen

Brannslange

Uendelige Historier

Pandemisk Teknologiprosjekt

Fra Presidenten

Forsidehistorie

Fotogalleri

Anbefalt